RQ-4B to wersja „lądowa” przeznaczona do prowadzenia działań zwiadowczych, wywiadowczych i rozpoznawczych (ISR – Intelligence, Surveillance, and Reconnaissance) oraz zwiadu elektronicznego (SIGINT – Signals Intelligence).

MQ-4C to wersja morska przeznaczona do prowadzania działań ISR oraz patroli i zwiadu morskiego (MPR – Maritime Patrol and Reconnaissance).

Czytaj także: Wsparcie dla południowokoreańskich Global Hawków

Producent spodziewa się kolejnych zamówień na obydwa typy samolotów. Wśród klientów znajdują się: siły powietrzne i marynarka wojenna Stanów Zjednoczonych (US Air Force i US Navy), Australia, NATO, Niemcy, Republika Korei oraz Japonia.

USAF ostatni z zamówionych 45 Global Hawków odebrały w marcu 2019 r. Obecnie użytkują 36 samolotów w wersjach Block 20, Block 30 oraz Block 40. Samoloty w wersji Block 20 (trzy egzemplarze) oznaczone są jako EQ-4B. Maszyny pełnią funkcję latających terminali komunikacyjnych pola walki (BACN – Battlefield Airborne Communications Node). Northrop wyposaża obecnie siedem egzemplarzy RQ-4B (Block 30) w opracowany przez siebie uniwersalny adapter IPA (Intelligence, Surveillance, and Reconnaissance Payload Adapter). Dzięki niemu samoloty będą mogły przenosić m.in. optoelektroniczny system zwiadowczy UTC Aerospace Systems MS-177. Sprzęt opracowano pierwotnie dla załogowych, wysokościowych samolotów rozpoznawczych U-2S.

""

EQ-4B BACN sfotografowany 31 marca 2017 r. w bazie Al Dhafra w Zjednoczonych Emiratach Arabskich. Do marca 2018 r. samoloty EQ-4B operujące na Bliskim Wschodzie wylatały wspólnie ponad 20 tys. godzin. Fot./USAF.

radar.rp.pl

US Navy początkowo zakupiła dwa samoloty RQ-4A (Block 10) w ramach programu pilotażowego BAMS-D (Broad Area Maritime Surveillance – Demonstrator). Jeden z nich został zestrzelony przez Iran nad cieśniną Ormuz 20 czerwca bieżącego roku. Marynarka planuje zakup 68 egzemplarzy docelowych oznaczonych jako MQ-4C Triton (opartych na modelu RQ-4B Block 20). Pierwszy z nich odebrano w listopadzie 2017 r., natomiast całość dostaw ma zostać zrealizowana do 2032 r. Część z zamówionych samolotów ma być zmodyfikowania do prowadzenia zwiadu elektronicznego (SIGINT).

Zagraniczna ekspansja dronów Northrop Grumman

W marcu 2014 r. Australia, jako pierwszy zagraniczny odbiorca, wyraziła chęć zakupu samolotów MQ-4C Triton. W czerwcu 2018 r. rząd australijski potwierdził zakup sześciu MQ-4C z opcją zakupu siódmego egzemplarza. Australia, podobnie jak US Navy, planuje wykorzystywać MQ-4C do prowadzenia patroli morskich. Maszyny pełnią je wspólnie i zamiennie z samolotami Boeing P-8A Poseidon.

Czytaj także: Zwiadowcze drony w służbie WOT

Po nieudanym programie EuroHawk, w ramach którego Niemcy chciały zakupić samoloty RQ-4B, obecnie planują zakup modelu MQ-4C Triton. MQ-4C miałby zastąpić wycofane w 2010 r. morskie samoloty patrolowe Breguet Atlantic. W marcu 2017 r. Niemcy potwierdziły chęć pozyskania ok. pięciu egzemplarzy MQ-4C, których dostawy mają rozpocząć się w 2026 r.

W 2009 r. uruchomiono program NATO AGS (Alliance Ground Surveillance). Zakłada on wspólny zakup i eksploatację Global Hawków przez piętnastu członków Sojuszu Północnoatlantyckiego, w tym Polskę. Wybrano model RQ-4B (Block 40), który otrzymał oznaczenie RQ-4D. NATO planuje zakup ok. ośmiu egzemplarzy RQ-4D. Drony wyposażono m.in w radar z aktywną matrycą skanowania fazowego (MP-RTIP) służący do wykrywania i śledzenia celów naziemnych i nawodnych. Pierwszy RQ-4D Northrop zbudował w czerwcu 2015 r. Jak na razie wszystkie „natowskie” Global Hawki pozostają w Stanach Zjednoczonych gdzie są testowane. Przekazanie pierwszych egzemplarzy NATO jest planowane na koniec bieżącego roku.

Czytaj także: US Navy wdraża do służby nowe bezzałogowce

Republika Korei rozważała pozyskanie Global Hawków już w 2011 r. Po wielu dywagacjach, w grudniu 2014 r., zdecydowano się na kupno czterech RQ-4B (Block 30). Pierwszy egzemplarz ma zostać dostarczony Republice Korei pod koniec 2019 r.

Japonia początkowo planowała wspólne ze Stanami Zjednoczonymi użytkowanie Global Hawków należących do USAF. Ostatecznie, w listopadzie 2014 r., japońskie ministerstwo obrony zdecydowało o zakupie trzech egzemplarzy RQ-4B (Block 30). Zamówienie to ma zostać zrealizowane do września 2022 r.

""

9 listopada 2017 r. pierwszy MQ-4C Triton dla US Navy przeleciał z Palmdale do bazy marynarki wojennej NAS Point Mugu w Kalifornii. Fot. US Navy

radar.rp.pl

Wśród potencjalnych klientów Northropa znajdują się Indie (zainteresowane zakupem Tritonów), Nowa Zelandia oraz Kanada, która jest zainteresowana pozyskaniem byłych niemieckich EuroHawków. Te ostatnie nie są jednakże przygotowane do eksploatacji i musiałyby zostać wyposażone m.in. w systemy nawigacyjne.

Większe moce produkcyjne

W celu osiągnięcia planowanego tempa produkcji, wynoszącego 12 egzemplarzy rocznie, Northrop rozbudowuje oraz modernizuje swoje zakłady w Palmdale w Kalifornii. Mowa o tzw. siedzibie nr 7. Jest to kompleks budynków przemysłowych o łącznej powierzchni 32,5 tys. m2.

Czytaj także: Boeing rozpoczyna testy nowego samolotu

Dotychczasowe tempo produkcji samolotów RQ-4B i MQ-4C wynosiło ok. 4-5 egzemplarzy rocznie.

Czas budowy pojedynczego egzemplarza, w zależności od wersji, to ok. 12-14 miesięcy. Obecne działania stanowią największą inwestycję Northropa w infrastrukturę od blisko 20 lat. Powiązane są z szerszym programem rozbudowy Palmdale. Zakłady te są bowiem zaangażowane również w produkcję nowego bombowca strategicznego wykonanego w technologii utrudnionej wykrywalności (stealth) typu B-21A Raider.