Kontrakt przyznało Centrum ds. Uzbrojenia Nuklearnego Sił Powietrznych Stanów Zjednoczonych (AFNWC, US Air Force Nuclear Weapons Center). Jest to pierwszy kontrakt fazy rozwoju inżynierskiego konstrukcji (EMD, Engineering and Manufacturing Development). Faza ta zakłada dopracowanie produktu i procesu jego produkcji. Raytheon Missiles & Defense jest jedynym wykonawcą w programie LRSO. Całkowitą wartość programu oszacowano jest na 2,5 mld dol.

Program LRSO

Program LRSO rozpoczął się w lipcu 2016 r.  Celem jest wdrożenie do użytku nowoczesnego pocisku, która zastąpi starzejące się pociski manewrujące typu AGM-86B ALCM (Air-Launched Cruise Missile). Po wycofaniu w 2012 r. pocisków o utrudnionej wykrywalności AGM-129 ACM (Advanced Cruise Missile). ALCM są obecnie jedynymi pociskami tej klasy z jądrowymi ładunkami bojowymi w arsenale amerykańskiego lotnictwa. Pociski ALCM przenoszone są wyłącznie przez bombowce strategiczne Boeing B-52H Stratofortress.

Czytaj także: F-35 wkrótce będzie przenosił bomby jądrowe

W sierpniu 2017 r. USAF przyznały kontrakty o wartości po 900 mln dol. dwóm oferentom w programie LRSO, którymi były korporacje Raytheon i Lockheed Martin. Rozpoczęła się wówczas faza tzw. dopracowania technologii i redukcji ryzyka (TMRR, Technology, Maturation, and Risk Reduction) programu. Miała ona potrwać do początku 2022 r. Jednakże już 17 kwietnia 2020 r. US Air Force ogłosiły decyzję o wyłączeniu korporacji Lockheed Martin z dalszych etapów programu. Tę dość zaskakującą decyzję argumentowano dogłębną analizą obydwu projektów, pozwalającą na szybsze niż zapowiadano dokonanie wyboru. Faza EMD programu ma zostać zakończona w lutym 2027 r. Osiągnięcie wstępnej gotowość operacyjnej (IOC, Initial Operational Capability) przez pociski LRSO planowane jest na rok 2030.

Charakterystyka pocisków LRSO

Szczegóły LRSO pozostają utajnione. Pocisk ma charakteryzować się niską lub bardzo niską wykrywalnością radarową. Pentagon planuje budowę zarówno wersji z głowicą jądrową, jak i konwencjonalną.

Czytaj także: Rosja nie zdąży z nową bronią jądrową

Dla jądrowej zaplanowano ładunek W80-4. Jest to zmodernizowana wersja ładunku W80-1 z lat 70., zastosowanego w pociskach BGM-109A Tomahawk TLAM-N, AGM-86 ALCM i AGM-129 ACM.

Wprowadzone do uzbrojenia w 1981 r. ładunki W80-1 przechodzą obecnie program modernizacji LEP (Life Extension Program). Kosztem 11,2 mld. dol. ponad 500 takich ładunków ma zostać doprowadzonych do standardu W80-4. Siła rażenia W80-1, w zależności od konfiguracji, może wynosić od 5 do 150 kiloton.

Jak na razie nie wiadomo jaką siłę rażenia będą miały ładunki W80-4. Nie wiadomo również jaki będzie zasięg LRSO. Zasięg pocisków AGM-86B to ok. 2400 km. Według niepotwierdzonych doniesień zasięg LRSO ma być nieco mniejszy, ale prawdopodobnie w granicach 2000 km.

Czytaj także: Nowa generacja francuskich sił odstraszania

Produkcja LRSO ma się rozpocząć w 2025 r. i potrwać do roku 2031. Pentagon planuje zakupić minimum 500 egzemplarzy. Nosicielami nowych pocisków manewrujących mają być zarówno nieśmiertelne strategiczne samoloty bombowe B-52H Stratofortress, jak i nowe bombowce Northrop Grumman B-21A Raider.